• Maria var 6 år när hennes syster försvann. Familjen levde i skräck från gängvåld och flydde till Mexiko.
    Maria var 6 år när hennes syster försvann. Familjen levde i skräck från gängvåld och flydde till Mexiko.

Kvinnor utsatta för gängvåld i El Salvador

När Maria var sex år försvann hennes stora syster Isabel.

– Du måste ha hört talas om Pandilleros. Vi är säkra på att de gjorde så att min syster försvann, säger Maria.

Kvinnor utsatta för gängvåld i El Salvador

Maria och hennes familj - en bror och sex systrar - bor i San Salvador, huvudstaden i El Salvador. Gängvåld gör staden livsfarlig för kvinnor att leva i.

Pandilleros eller Mara

Organiserade brottsliga gäng – kända som Pandilleros eller Maras – har gjort den här delen av Centralamerika till en av de mest våldsamma och farliga platserna på jorden.

Kvinnor under 24 år som bor i stadsområden är de vanligaste mordoffren – en beskrivning som passar Isabel ... och hennes sex andra systrar.

Isabels försvinnande

Maria knyter sina händer hårt när hon pratar om Isabels försvinnande. Det var åtta år sedan. Nu är Maria 14 år, hon beter sig som någon som har vuxit upp för snabbt.

Hennes mamma var gravid med yngsta systern Melody när Isabel försvann.

– Mamma var så förstörd över Isabels försvinnande att Melody föddes för tidigt. Hon tillbringade sina första två månader i kuvös. Hon var liten som en fågel. Vi var rädda att hon skulle dö, berättar Maria och fortsätter:

– Mamma gav aldrig upp på Isabel. Hon letade efter henne i tre år. Men alla visste att hon aldrig skulle komma tillbaka.

Rekrytering till gäng

Systrarna var inte de enda i fara. Gängen började trakassera Marias bror Michael när han bara var 13 år. De ville att han skulle bli medlem i gänget och följa med när de terroriserade staden med utpressning, kidnappning, sexuella övergrepp och mord.

Michael flyr till Mexiko

Michael vägrade, men gänget accepterar inte ett nej. De slog honom till att säga ja - han vägrade fortfarande. När det stod klart att de snart skulle döda honom flydde Michael till Mexiko.

Måltavla för gängvåld

Michaels flykt gjorde det inte lättare för Maria.

– I skolan var jag måltavla för mobbare och gäng. Jag antar att jag alltid har varit lite konstig. Jag älskade att plugga och hade en passion för anime. Du vet anime, eller hur? Den japanska animationen.

– I början trodde jag att jag gjorde något fel som irriterade dem, men jag vet att vilken ursäkt som helst var tillräckligt bra för att plåga en tjej. Skolan var inte en säker plats.

Maria hoppade av skolan i årskurs sex på grund av de ständiga hoten från gängen. Hon ville inte gå samma öde till mötes som sin syster Isabel.

Fantiserar om ett bättre liv

Maria hamnade allt längre efter i sina studier. Hon stannade hemma och tog ta hand om sina yngre systrar och övade sig på att rita och måla. Maria fantiserade om ett bättre liv - ett liv där de inte behövde vara rädda.

Familjen flyr

Rädslan blev outhärdlig.

Marias föräldrar bestämde sig för att lämna landet. En av deras döttrar bodde i Mexiko, liksom sonen Michael. Planen var att åka dit.

De samlade familjen för att fly till säkerhet. Två av döttrarna kunde inte följa med.

Med tunga hjärtan packade de så mycket som de orkade bära. För Maria var den viktigaste ägodelen ritblocket och några pennor.

Buss till Mexiko

De gick ombord på en buss och tog farväl av sitt älskade land. Den utsatta familjen anlände till den mexikanska gränsstaden Tucumán tidigt nästa morgon.

De tillbringade natten i ett trångt litet rum – hungriga och utmattade.

– Jag kunde inte sova den natten. Mina systrar kunde inte följa med oss ​​och jag var rädd att något skulle hända dem. Jag hade ont i magen av hunger och golvet var svårt att sova på. Min kropp var utmattad och mitt huvud klarvaket. Jag visste inte var jag var. Så småningom slumrade jag till, när min mamma sa att allt skulle bli bra, berättar Maria.

Söker asyl

Nästa morgon gjorde de sin asylansökan hos mexikanska flyktingorganet (COMAR). De fick höra att UNHCR skulle hjälpa dem - en stor lättnad för en rädd och trött familj.

Hjälp från UNHCR

Medan de väntade på att asylansökan skulle behandlas träffar Maria en av UNHCR:s psykologer. Hon fick hjälp med att hantera allt som har hänt. Från att förlora sin syster och att leva i ständig rädsla, till att lämna allt hon visste och älskade bakom sig i El Salvador.

Hon går i komma-ikapp-klasser för att vara redo att återvända till skolan.

Maria tillbringar mycket av sin tid på UNHCR:s center för migranter och flyktingbarn – en plats där hon kan känna sig säker, njuta av varma måltider, delta i lektioner och leka med andra barn som befinner sig i liknande situationer. Helt enkelt bara vara barn igen.

Planer för framtiden

Maria har stora planer för framtiden, trots att hon oroar sig för att återvända till skolan, eftersom hon var tvungen att hoppa av i sjätte klass. Ändå ser hon på framtiden med tillförsikt nu när de är säkra. Hon tar fram sitt ritblock och ler.

– Känner du till trestegstekniken för en bra teckning? Det är enkelt, alla kan lära sig det. Du behöver tre saker: en blyertspenna, en filtpenna och en bläckpenna. Du väljer ett motiv och använder blyertspennan först, sedan färglägger du, och slutligen använder du en bläckpenna till detaljerna.

– Tyvärr har jag inte mina egna färgpennor här, men jag kan visa dig den här lilla målningen.

Samla blå krabbor i Japan

Marias penna dansar runt på pappret när hon ritar Squirrtel, en Pokémon-karaktär från det klassiska spelet. Sen börjar hon skriva ner sin önskelista för framtiden.

Hennes första önskan är att studera grafisk design och gå ut gymnasiet. Sen vill hon gå på universitetet och bli arkitekt. Slutligen skulle hon älska att flytta till Japan, där hon planerar att bygga sitt eget akvarium och samla blå krabbor.

Maria packar ner sitt ritblock och sin önskelista i sin väska. Hon behöver koncentrera sig på skolan och vara tålmodig eftersom familjen väntar på att deras asylansökan ska godkännas. Då kan hennes nya liv äntligen börja.

Alla namn har ändrats för att skydda personerna.

Ulrika Forsberg

Webbansvarig